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Mexican Groups Call for Halt in US Gene-Contaminated Corn Exports

Partial translation from article published 12 December, 2001 - Espanol version
La Jornada, Mexico
Full text:
http://www.jornada.unam.mx/2001/dic01/011213/028a1eco.html
MEXICAN ENVIRONMENTAL AND FARM ORGANIZATIONS
PETITION FOR THE SUSPENSION OF GRAIN IMPORTS:
PRESENT LEGAL CLAIM REGARDING
THE CONTAMINATION OF TRANSGENIC CORN
Environmental and farm organizations presented their petition before
the Federal Attorney for Protection of the Environment,.PROFEPA,
regarding the contamination of transgenic corn in the crops of the
mountains north of Oaxaca, Mexico. They argue that there is a failure
to comply with several articles on the Convention on Biological
Diversity, national environmental law, and the Vienna Convention on
Treaties.
In response, a specialist of Cinvestav, Juan Pablo Martinez, affirmed
that the scientific evidence indicates that the transgenic corn is not
causing damages to human health or the environment, and discredited
that there can be "contamination" of crops. He said this grain has no
wild life, always requiring human effort to survive.
Nevertheless, citing studies conducted by the Mexican specialist
Ignacio Chapela and the National Institute of Ecology (INE) , an
affiliate of the Secretariat for the Environment and National
Resources, the petition was presented by the National Farmer's
Association of Commercial Enterprises (ANEC), Greenpeace, the
Environmental Studies Group (GEA), the Center for Study of Change in
the Mexican Countryside (CECCAM), the National Union of Regional
Organizations (UNORCA), and Alejandro Nadal, an investigator with the
College of Mexico.
In the document they claimed the secretaries of Agriculture,
Environment and Economy as well as the Intersecretarial Commission for
Biosafety and Genetically Modified Organisms (Cibiogem) are
responsible for the contamination of the corn crops.
They requested the Federal Attorney for Protection of the Environment
recommend to the above-named scretariats that they suspend imports of
the transgenic grain from the United States, the direct source of the
contamination; that they suspend the release of these products in
Mexico as long as there is not an agreed adequate legislative
framework; that biosafety regulations be leislatied and that the
agreement creating Cibiogem be revised to ensure its functioning as a
public policy body able to coordinate actions and formalize
relationships with other institutions.
At the press conference, Victor Suarez of ANEC said that the
justification for the government to import is that internal production
of 18 million tons is insufficient to meet demand, which reaches 23
million tons. However, this level could be reached with increased
yields per hectar, presently averaging two tons.
He specified that this year corn imports -- of which one third is
transgenic -- reached some 6 million tons, while the quota under NAFTA
established a limit of 3 million, or for next year, 3.1 million. He
added that Mexican companies ranging from Maseca to Diconsa prefer to
buy corn from outside the country due to the lower price of the
imports, which then displace Mexican production from the market.
For her part, Ana de Ita of CECCAM stated that Mexico has a dual
policy, because on the one hand it maintains a moratorium on the
cultivation of transgenic corn but permits its importation, even
though there is no requirement to segregate traditional grains from
the genetically modified grain.
She explained that the United States grows some 32 million hectars of
corn, of which 8 million is transgenic; therefore it is estimated that
one third of that which enters Mexcio through imports is transgenic.
The organizations did not reject the option of presenting a complaint
before the CNDH, on grounds of violating the fundamental human right
of safe food.
(Unauthorized translation by Kristin Dawkins, Institute for
Agriculture and Trade Policy.)
At 11:49 AM 12/13/01 -0600, you wrote:
Spanish
http://www.jornada.unam.mx/2001/dic01/011213/028a1eco.html
La Jornada
México D.F. Jueves 13 de diciembre de 2001
Maíz: contaminación biológica y moral
Silvia Ribeiro
El maíz nativo de México está contaminado con transgénicos. En 15 de
22 localidades campesinas e indígenas de Oaxaca y Puebla, en un grado
de 3 a 10 por ciento, según datos del INE en septiembre. Antonio
Serratos, experto del CIMMYT (Centro Internacional de Mejoramiento de
Maíz y Trigo) considera preocupantes estas cifras, ya que indican que
la difusión del material transgénico ha sido más veloz de lo calculado
(dado que el maíz transgénico fue liberado comercialmente en Estados
Unidos en 1996 y no podría haber llegado a México antes de 97) o que
la distribución ha sido masiva y por eso se encuentra en grado tan
alto. Según Serratos, si un campesino con una hectárea de terreno
siembra un solo surco con semillas transgénicas de las que existen
actualmente en el mercado, en siete años 65 por ciento de su campo
sería transgénico.
Los datos del INE superan esa velocidad. Peter Rosset, biólogo y
codirector del Instituto para las Políticas de Alimentación y
Desarrollo FoodFirst, declara que "la presencia de transgenes en este
porcentaje supera ampliamente los peores escenarios de contaminación
previstos en modelos matemáticos de flujo genético". El estudio de
Ignacio Chapela y David Quist, de la Universidad de Berkeley,
publicado en la revista científica Nature (29/11/01), informa que
encontraron fragmentos de secuencias compatibles con genes de maíces
transgénicos en muestras de maíz recogidas en campos de Oaxaca y en
niveles mucho más altos en muestras de maíz distribuido por Diconsa en
la misma zona.
Ante estos datos, diversas organizaciones indígenas, incluyendo la
octava asamblea del Congreso Nacional Indígena (octubre de 2001),
organizaciones campesinas, ambientalistas y de la sociedad civil de
todo el país, así como personalidades y académicos, demandan
implementar un plan urgente para detener las fuentes de contaminación,
fundamentalmente las importaciones de maíz, determinar si hay
contaminación en otras zonas, y establecer las responsabilidades
coyunturales y estructurales por estos hechos, que consideran
altamente atentatorios contra un recurso fundamental de México,
económica y culturalmente.
No es para menos. Se trata de contaminación en el centro mismo de
origen de un cultivo de importancia mayúscula en la alimentación
mundial, lo cual implica impactos mayores que en otras zonas, ya que
la contaminación se puede extender no sólo a los maíces nativos y
criollos, sino también a sus parientes silvestres como el teocinte.
Contrasta la actitud de algunas autoridades mexicanas y medios
académicos, que han reaccionado alegando que no hay suficientes
pruebas, ante lo cual no proponen estado de alerta y un plan de
contingencia, sino que disminuyen su importancia argumentando que "no
es contaminación, es flujo genético", que en todo caso, "aumentaría la
diversidad" y "agregaría características positivas" a los maíces
criollos.
Por supuesto, hay flujo genético. Pero en este caso particular, es
contaminante y degrada uno de los mayores tesoros de México. Que a
diferencia de la dispersión y flujo genético entre maíces criollos y
variedades híbridas convencionales, no transfiere genes de maíz
solamente, sino además fragmentos de genes de bacterias y virus, que
nada tienen que ver con el maíz, cuyos efectos ambientales y en la
salud no han sido seriamente evaluados.
Además, como la producción mundial de transgénicos está altamente
concentrada en un puñado de empresas, es contaminación de bienes
públicos con genes patentados por compañías multinacionales que,
llegado el caso, podrían demandar en un futuro a campesinos mexicanos
por "uso indebido" de su patente y llevarlos a juicio, tal como
Monsanto ha hecho ya con más de 400 agricultores estadunidenses,
incluyendo el caso de Percy Schmeiser en Canadá, al cual un juzgado
condenó a pagar más de 75 mil dólares en regalías y multas, pese a que
su campo fue contaminado sin que él lo supiera.
En caso de que fuera contaminación con maíz Starlink sería, además,
causante de alergias en humanos, razón por la cual fue prohibido en el
mercado estadunidense y la empresa que lo liberó tuvo que pagar más de
mil millones de dólares para retirarlo del mercado. El maíz Starlink
se encontró presente en exportaciones que llegaron hasta Japón y
Corea. Si llegó a México no se sabe, porque no ha habido pruebas a las
importaciones de maíz, pese a que más del tercio del grano proveniente
de ese país es transgénico.
Si fuera contaminación con maíz Bt -modificado con la toxina de la
bacteria Bacillus Thuringiensis- le trasmitiría su toxicidad a muchas
lepidópteras, incluyendo a la mariposa monarca. En una difusión de
largo plazo podría tener impactos fuertes en la cadena alimentaria en
insectos y su interacción con el resto de la biodiversidad. Hay
variedades de maíz Bt que contienen genes marcadores que otorgan
resistencia a antibióticos, con potencial de trasmitir esta
resistencia a quienes lo consuman.
Por supuesto, es necesario realizar más estudios. Y muchas más pruebas
en otras zonas de México porque si, tal como sugiere el estudio de
Quist y Chapela, la contaminación proviene de Diconsa, que tiene miles
de tiendas rurales en todos los estados del país, podría haber
contaminación en muchos otros sitios.
En cualquier caso, debería primar el principio de precaución, y entre
otras cosas, parar de inmediato las importaciones de maíz que, tal
como plantearon la ANEC, la UNORCA y el CNI en sus recientes
asambleas, están contaminando no sólo el maíz, sino la cultura y la
vida -por hambre- de miles de campesinos mexicanos.
* Silvia Ribeiro es investigadora de Grupo ETC/RAFI

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